Fantasmal burbuja verde en el espacio

Una fantasmal burbuja verde captada en el espacio allá afuera…

Hace unos días, el 10 de abril de 2013, leí que el telescopio de largo alcance (VLT, por sus siglas en inglés) del observatorio de Cerro Paranal, en el desierto chileno de Atacama, ha captado la imagen más precisa jamás obtenida de la brillante nebulosa planetaria IC 1295, a modo de fantasmal burbuja verde que rodea a una débil estrella moribunda, que está situada a unos 3.300 años luz, en la constelación de Scutum (El Escudo).

Las estrellas del tamaño del Sol e incluso hasta ocho veces mayor forman nebulosas planetarias cuando entran en la fase final de su existencia, y durante unas decenas de miles de años se ven rodeadas por una espectacular y colorida nube brillante de gas ionizado conocida como nebulosa planetaria, a pesar de no tener nada que ver con los planetas. Este nombre fue utilizado para algunos descubrimientos iniciales debido al parecido visual de estos inusuales objetos con los planetas exteriores Urano y Neptuno observados con los telescopios de entonces. Luego en el siglo XIX, se determinó que estos objetos eran gas brillante, pero el nombre de nebulosa planetaria se quedó.

En el centro de la imagen pueden versen los restos quemados del núcleo de la estrella, con la apariencia de un brillante punto blanco azulado en el corazón de la nebulosa. La estrella central se convertirá en una estrella enana blanca muy débil y, a lo largo de miles de millones de años, irá enfriándose lentamente.

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